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Taxonomía del león

Taxonomia Leon

El león (Panthera leo) es un miembro de la familia Felidae y uno de los 4 grandes gatos que pertenecen al genero Panthera. Con machos excepcionalmente grandes excediendo los 250 kg de peso, es el segundo felino más grande después del tigre. Actualmente el león se puede encontrar en la parte centro y sur de África, y en Asia con una población en peligro en el noroeste de la India. En tiempos históricos habitó el norte de América, el medio este y oeste de Asia.

Si el cachorro de león logra sobrevivir la dura etapa, los leones en un hábitat seguro, como el Parque Nacional Kruger, pueden alcanzar la edad de entre 12 y 14 años, cuando por su cuenta no viven más de 8 años, aunque hay registros de leones en su hábitat que vivieron 20 años. Por lo regular viven en la savana y donde hay pastizales, aunque se les puede encontrar en los arbustos y bosques. Si se comparan contra otros felinos, los leones son sociales. Una manada de leones esta formada de hembras emparentadas y crías y de un pequeño grupo de machos adultos. Por lo regular el grupo de hembras es el que caza, alimentandose en gran parte de ungulados. Aunque el león es un predador por naturaleza si la oportunidad se presenta puede alimentarse de carroña. Aunque los leones, en general, no cazan selectivamente humanos, se han conocido algunos que se convierten en come hombres y buscan la presa humana.

Visualmente el macho es inconfundible y fácil de reconocer por su melena. Mientras que las leonas se conocen por ser las cazadoras de la manada y hacerlo en equipo. Cada leona desarrolla una habilidad específica en su rol en las técnicas de cacería que usa su manada y por lo general asume ese rol en todas las cacerías.

Características físicas

Durante confrontaciones con otros, la melena hace que el león luzca mas grande de lo que es. El león es el segundo felino más grande después del tigre. Con poderosas piernas, una fuerte quijada y colmillos de 8 cm de longitud. La coloración del león varía entre amarillento claro, rojizo o café ocre oscuro. Las partes bajas del león son por lo regular mas claras y la punta de la cola es negra. Los cachorros de león nacen con manchas en el cuerpo, y estas desaparecen con forme el león crece y alcanza la madurez.

Los leones son los únicos miembros de la familia de los felinos que muestran una diferencia sexual obvia, como consecuencia de la especialización de roles que juegan en la manada. Por ejemplo, las leonas al cazar no necesitan la melena, ya que impediría su habilidad de camoflajearse cuando asechan a su presa. El color de la melena de los machos varía de rubio a negro, por lo general se pone más oscura con forme el león se hace viejo.

El peso de los adultos ronda entre los 150 y 240 kg para los leones y entre los 120 y 180 kg para las hembras. Una longitud de entre 170 y 250 cm para los machos y entre los 140 y 175 cm para las hembras, la altura a los hombros es alrededor de 120 cm en los machos y 100 cm en las hembras.

Melena

La melena en el león macho, única entre los felinos, es una de las más distintivas características de la especie. Hace lucir al león más grande, lo que lo hace intimidante; esto ayuda a león durante confrontaciones con otros leones con los competidores principales de la especie, la hiena manchada. La presencia, ausencia, color y tamaño de la melena esta asociado con la genética, madurez sexual, clima y producción de testosterona; mientras mas oscura y grande sea la melena, significa que el león es mas saludable.

Biología y comportamiento

Los leones pasan gran parte del tiempo descansando y están inactivos por alrededor de 20 horas al día. Aunque los leones pueden estar activos en cualquier momento, su actividad por lo general aumenta después del atardecer. Hay intermitencia de actividad durante toda la noche hasta el amanecer, cuando la cacería es más común. Pasan en promedio al día dos horas caminando y 50 minutos comiendo.

Caza y dieta

Aunque las leonas tienen dientes muy afilados, por lo regular matan a su presa por estrangulación. Los leones son animales poderosos que por lo regular cazan en grupos coordinados. Sin embargo no son conocidos por su resistencia, por ejemplo, el corazón de una leona ocupa el 0.57% del peso de su cuerpo, el del león 0.45% del peso de su cuerpo y en contraste el corazón de la hiena ocupa el 10% de su peso corporal. Y aunque las leonas pueden alcanzar velocidades de casi 60 km/h, pueden hacerlo por poco tiempo, por lo que tienen que estar cerca de su presa antes de empezar el ataque. Toman ventaja de ciertos factores que reducen la visibilidad, las cacerías toman lugar cerca de lugares donde se puedan ocultar o en la noche. Se acercan a sus victimas hasta alcanzar una distancia de aproximadamente 30 m o menos. Por lo regular muchas leonas hembras trabajan en equipo y rodean la manada desde diferentes posiciones. Y una vez que se hayan acercado lo suficiente a la manada con un ataque rápido y corto atrapan a la presa más cercana. Que normalmente matan por estrangulación.

Sus presas consisten en grandes mamíferos como ñu, impalas, cebras, búfalo y facochero (warthogs) en África y nilgai, puerco salvaje y otras especies de venado en India. Muchas otras especies son cazadas basadas en disponibilidad.

Los leones que cazan en grupos son capaces de derribar casi cualquier animal, aunque estos sean adultos saludables, pero rara vez atacan presas muy grandes como las jirafas o elefantes debido al peligro de que resulten heridos.

Estadísticas recolectadas de varios estudios muestran que los leones se alimentan normalmente de mamíferos en el rango de los 190 a 550 kig. El ñu es el primero de esta lista, seguido de la cebra. Por lo general excluyen hipopótamos, rinocerontes, elefantes, gacelas, impalas y otros antílopes ágiles son excluidos. Sin embargo cazan jirafas y búfalos en ciertas regiones, ocasionalmente cazan hipopótamos, pero evitan los rinocerontes adultos. En ciertas áreas se especializan en cazar presas atípicas, como es el caso de los leones que habitan el rio Savuti, donde cazan elefantes, reciénnacidos, adolescentes y ocasionalmente adultos. En el parque nacional Kruger por lo regular cazan jirafas. También son capaces de matar otros predadores como leopardos, guepardos, hienas y perros salvajes, así como restos de presas de otros predadores.

Un león puede consumir hasta 30 kg en una sentada y si no puede consumir toda la presa descansará unas horas para continuar comiendo más. En un día caluroso, la manada puede retirarse a la sombra, mientras uno o dos machos montan guardia. Una leona adulta requiere unos 5 kg de carne al día mientras que el macho unos 7kg.

Las leonas son las que por lo regular cazan, en una cacería típica, cada leona tiene una posición favorita en el grupo, ya sea acechar a la presa desde un ala, para después atacarla o moviéndose una distancia menor en el centro y atacando las presas que otras leonas persiguen.

Por otro lado los leones machos casi nunca participan en la caza, salvo excepciones de presas grandes como las jirafas y el búfalo. Los machos solteros sin manada, son forzados a cazar por su cuenta.

Los leones machos muestran el comportamiento de acecho alrededor de los 3 meses de edad, aunque ellos no participan en la caza hasta que tienen cerca del año. Ellos empiezan a cazar efectivamente al aproximarse a la edad de 2 años. Dependiendo de que tan rápido maduren, los machos son expulsados de la manada a la edad de 2 o 3 años.

Reproducción y ciclo de vida

La mayoría de las leonas se habrán reproducido a la edad de 4 años. Los leones no se aparean en alguna fecha del año en particular y las hembras son poliestrales. Como con otros felinos, el pene del león macho tiene espinas que apuntan hacia atrás. Y cuando este saca el pene, las espinas rasgan las paredes de la vagina de la hembra lo que puede ocasionar que ovule. Una leona se puede aparearse con más de un macho cuando esta está en celo, durante su periodo de celo, que puede durar varios días. La pareja copula de 20 a 40 veces en un día y es común que no coman.

El tiempo de gestación promedio es de 110 días y la hembra puede dar a luz de uno a cuatro cachorros en una madriguera que por lo regular esta alejada del resto de la manada. Durante las primeras semanas la leona cazará por su cuenta antes de integrar a los cachorros a la manada, que puede tomar unas seis u ocho semanas.

Las leonas suelen sincronizar sus ciclos reproductivos para que así cooperen el la crianza de las crías, quienes se amamantan indiferentemente de cualquiera de las hembras en la manada. Adicionalmente a la mayor protección, la sincronización de nacimientos también permite que los cachorros sean del mismo tamaño y así tengan la misma oportunidad de supervivencia.

Los cachorros nacen ciegos y no abren sus ojos hasta la semana de nacidos. Su peso es de 1 a 2 kg al nacer, gatean uno o dos días después de nacidos y caminan alrededor de las 3 semanas de edad. Se independizan a la edad de 6 o 7 meses y debido a que la competencia por la comida es feroz, un 80% de los cachorros morirá antes de los 2 años.

Al ser presentados a la manada por primera vez, los cachorros tendrán poca seguridad al ser confrontados con otros leones adultos. Sin embargo, se integran rápido a la manada, jugando entre ellos o tratando de iniciar el juego con adultos. Las leonas que tienen cachorros son más tolerantes a los cachorros de otras leonas que las leonas que no tienen cachorros. La tolerancia de los machos hacia los cachorros varía, algunas veces, un macho puede se paciente con los cachorros, dejando que jueguen con su cola o melena, mientras que otros pueden rugirles y empujarlos.

Cuando uno o mas machos toman la manada, los conquistadores por lo regular matan a cualquier cachorro, posiblemente a que las hembras no se vuelven fértiles hasta que sus cachorros maduran o mueren. Los machos alcanzan la madurez alrededor de los 3 años y a los 4 o 5 años de edad son capaces de retar a los adultos que pertenecen a otras manadas. Ellos envejecen y se debilitan entre los 10 y 15 años de edad, si es que no han sido gravemente heridos defendiendo su manada. Lo que lleva a una corta ventana para que el león procreé sus descendientes y maduren. Si son capaces de procrear tan pronto se apoderan de la manada, ellos van a tener mas descendientes llegando a la madurez antes de que sean desplazados. Una leona por lo regular trata de defender a sus crías de algún macho usurpador, aunque rara vez tenga éxito. El macho por lo regular mata a las crías menores de 2 años de edad. Una leona es débil y más ligera que el macho, y es mas probable que las leonas tengan éxito si se unen en grupos de 3 ó 4 contra el macho.

Salud

Aunque los leones adultos no tienen predadores naturales, la evidencia muestra que la mayoría muere a causa de otros leones. Por ejemplo, los machos al defender su manada o incluso hembras al enfrentarse con manadas rivales al defender su territorio.

Por otro lado parásitos como la garrapata o las tenias (de los antílopes que comen) se pueden encontrar en sus cuerpos.

Organización del grupo

Los leones son carnívoros predadores que presentan dos tipos de organización social. Algunos son residentes, que viven en grupos, llamados manadas. La manada por lo regular consiste de unas 5 o 6 hembras emparentadas, sus cachorros y 1 o 2 machos que se aparean con las hembras adultas, aunque se han observado manadas de hasta 30 individuos. Los machos de la manada por lo regular son 2, pero pueden llegar a incrementarse a 4 y decrecer con el tiempo. Loa cachorros machos son expulsados de la manada cuando empiezan a alcanzar la madurez.

El segundo comportamiento organizacional son los nómadas, que vagan y se mueven esporádicamente ya sea un solo individuo o en pares. Los pares son más comunes entre machos emparentados que han sido expulsados de su manada de nacimiento. Hay que tener en cuenta que los leones pueden cambiar su estilo de vida, de nómadas a residentes y viceversa. Los machos tienen que pasar por este estilo de vida y algunos nunca logran unirse a otra manada. Una hembra que se vuelve nómada tiene mayor dificultad de unirse a una nueva manada, ya que las hembras de una manada están emparentadas y rechazan casi todos los intentos de unirse de alguno que no este relacionada con el grupo familiar.

Los machos asociados con una manada patrullan el territorio. Mientras que las hembras, en la mayoría de las veces, se encargan de cazar y conseguir alimento. Esto se debe a que como son mas pequeñas, son mas ligeras y ágiles que los machos, y carecen de la cobertura de la pesada melena, la cual es muy caliente durante el ejercicio. Ellas actúan como un grupo coordinado para poder tener éxito al acechar y cazar la presa. Sin embargo, los machos tienden a dominar la caza una vez que las hembras han tenido éxito, es más probable que un macho comparta la presa con los cachorros que con las hembras y raramente comparte comida de alguna presa que ellos mismos hayan cazado.

Tanto los machos como las hembras defienden la manada de intrusos. Algunos individuos liderean la defensa contra intrusos, mientras que otros guardan su distancia. Estos últimos no son castigados por los líderes y posiblemente se deba a que estos provean otros servicios al grupo. El macho o machos continuamente defienden a la manada de machos foráneos que intenten apoderarse de la misma. Mientras que las hembras forman una unidad social estable en la manada y no toleran hembras externas, la membresía solo cambia con el nacimiento y muerte de las leonas, por lo que algunas hembras si abandonan la manada y se convierten en nómadas. Por otro lado, los machos subadultos, dejan la manada cuando alcanzan la madurez alrededor de los 2 o 3 años de edad.

Comunicación

Cuando descansan, la socialización del león se da por un número de comportamientos, y los momentos expresivos son latamente desarrollados. Los más comunes de los gestos pacíficos son tallar la cabeza y lamerse. El tallarse la cabeza parece ser una especie de saludo, ya que se ve comúnmente cuando un animal ha estado separado de otros, o después de una pelea o confrontación. Lamerse va de la mano con frotar la cabeza, por lo general es mutuo.

Los leones tienen varias expresiones faciales y posturas corporales que sirven de gestos visuales. Su repertorio de vocalizaciones es también grande; variaciones en la intensidad y tono, parecen ser el punto central de comunicación. Entre los sonidos de los leones destacan, ronroneos, jiseo, maullidos y rugidos, entre otros. Los leones tienden a rugir en una forma muy característica, empiezan con unos cuantos rugidos profundos y largos, seguidos de una serie de rugidos cortos. Por lo regular rugen en la noche y su sonido puede escucharse a una distancia de 8 km.

Distribución y hábitat

Los leones se pueden encontrar en la sabana donde haya acacias que sirvan de sombra, en la parte este y sur de África, y se estima que existe una población de entre 16,500 y 47,000 viviendo en su estado natural. Por otro lado, en India se les puede encontrar en una mezcla de sabana boscosa seca y bosques secos.

Come hombres

Mientras que los leones por lo regular no comen personas, algunos, por lo regular machos, parecen buscar la presa humana; los casos publicados incluyen los come hombres de Tsavo, donde 28 trabajadores del ferrocarril que construían las vías de Kenia a Uganda, fueron tomados por leones a lo largo de nueve meses durante la construcción de un puente sobre el río de Tsavo en Kenia en 1898 y en 1991 el come hombres de Mfume, que mato a 6 personas en el río de Laungwaen Zambia.

En ambos casos había similitudes; los leones eran mas grande de lo normal, carecían de melenas y sufrían de malformaciones en los dientes.

Científicos de Estados Unidos y Tanzania reportan que le comportamiento de los come hombres de las zonas rurales de Tanzania se incremento de 1990 al 2005 al menos 563 personas fueron atacadas y muchas comidas en este periodo. Los incidentes ocurrieron cerca del parque nacional Selous, en el distrito de Rufiji y en la provincia de Lindi cerca de la frontera con Mozambique. Se han documentado algunos casos en Lindi donde los leones atacan dentro de las aldeas.

Por otro lado los refugiados de Mozambique por lo regular cruzan el parque nacional Kruger de noche, son atacados por leones, y los oficiales del parque coinciden en que el tema de los come hombres es un problema en la zona. Se cree que miles han muerto desde que se cerró el parque y los refugiados se ven obligados a cruzar de noche.

Se estima que más de 200 Tanzanios son muertos por leones, cocodrilos, elefantes, hipopótamos y serpientes y que los números pueden ser el doble. De este dato se creé que los leones matan al menos 70.

En el 2004, en el sur de Tanzania, se mato a un león que se creé que había matado y comido al menos 35 personas en una serie de incidentes en varias villas de la región del delta del Rufiji.

El record africano de come hombres, es menos conocido que el de Tsavo, son una serie de incidentes que ocurrieron a finales de 1930 a finales de 1940, en lo que fue Tanganyika (ahora Tanzania). En donde una manada de mas de tres generaciones, que eventualmente fue exterminada por el guarda y cazador profesional George Rushby, la que se cree que mato y comió entre 1,500 y 2,000 en lo que ahora es el distrito de Njombe.

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