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El hipopótamo

Hipopotamo

El hipopótamo (Hippopotamus amphibius) o caballo de río, es un gran mamífero artiodáctilo herbívoro que habita ríos y lagos de África. Es común encontrarlo en grupos de 5 a 40 hipopótamos.

Los hipopótamos son animales semi-acuaticos, durante el día se le puede encontrar refrescándose en el agua o lodo, y por la noche salen a la tierra para alimentarse, principalmente de pasto, esta suele ser una actividad solitaria.

Los machos de la especie pueden llegar a medir hasta 4.5 metros de longitud y 1.5 metros de altura y pesar 1,500 a 1,800 kg, mientras que las hembras de 1,300 a 1,500 kg.

Características

En primer lugar, el hipopótamo se diferencia de los demás mamíferos por la cabeza, que tiene una forma casi cuadrada, con orejas y ojos minúsculos y grandes narices oblicuas y arqueadas; la nariz y los otros órganos sensoriales constituyen los puntos más elevados de una superficie en la que la frente y la región facial se hunden, formando una concavidad. El cuello es corto y robusto; el cuerpo alargado y enormemente grueso, con el dorso más elevado en la grupa que en la cruz y hundido en la parte central; el vientre amplio y redondeado, es colgante y llega a rozar el suelo cuando el animal camina por un terreno pantanoso. La cola es corta y delgada (puede llegar hasta los 50 cm). Extraordinariamente cortas e informes son las patas, con los pies anchos, provistos de cuatro pezuñas, y los dedos dirigidos hacia delante y unidos entre sí por membranas natatorias. En la punta de la cola aparecen unas cortas cerdas, semejantes a alambres; el resto del cuerpo está casi completamente desnudo, ya que sobre la piel, de más de 2 cm de espesor, con pliegues en el pecho y en el cuello, sólo se aprecian algunos pelos cerdosos. Los surcos de la piel, entrecruzándose entre sí, hacen que ésta aparezca como dividida en zonas de distintos tamaños, de color castaño rojizo muy oscuro en la parte superior del cuerpo y castaño purpúreo claro en la inferior. Numerosas manchas castañas y azuladas, dispuestas con bastante regularidad, dan al conjunto un color muy vivo, que al quedar expuesto directamente a los rayos del sol adquiere un matiz gris azulado.
Los caninos de la mandíbula inferior tienen la apariencia de dos gigantescos colmillos, que a veces pueden superar la longitud de 50 cm y alcanzar un peso de 4 kg; son triangulares, curvados en forma de media luna, romos en su extremo y provistos de surcos longitudinales. Los colmillos de la mandíbula superior son mucho más cortos y débiles, y también curvados y romos en su extremo. Entre las peculiaridades del hipopótamo hay que señalar también su estómago, dividido en tres porciones o cámaras.
Posee depredadores como el león la hiena y el cocodrilo en el caso de las crías.

Hábitat

Hoy día es preciso internarse mucho en África central para encontrar hipopótamos: incluso los que vivían en el Nilo han sido desplazados poco a poco hacia el centro del continente, es decir, hacia las fuentes del gran río. Actualmente, habiendo desaparecido del todo en Egipto y en Nubia, el hipopótamo se encuentra distribuido irregularmente desde el alto Nilo hasta el Congo y Gambia y, hacia el sur, en varias zonas de África centromeridional. En los ríos, donde el nivel del agua varía con las estaciones, lleva una vida nómada: al descender el caudal se encamina, en manadas, río abajo, hacia la desembocadura; en cambio, cuando las lluvias lo aumentan, el hipopótamo se remonta hacia las fuentes, río arriba. Este animal se halla vinculado al agua más que ningún otro paquidermo y sólo se aparta de ella en raras ocasiones, cuando realmente se ve forzado a ello, por ejemplo, cuando en el río escasean las plantas que constituyen su sustento; entonces el hipopótamo se adentra en el bosque en busca de comida. Generalmente lo hace por la noche, pero algunas veces también suele hacerlo de día.

Comportamiento

Los hipopótamos pasan la mayor parte del día en el agua o el lodo, con los otros miembros de la poza. El agua los ayuda a mantener la temperatura corporal fresca, y evita que su piel se reseque. A excepción de la alimentación, la mayoría de los hipopótamos pasan su vida, desde su nacimiento, peleas con otros hipopótamos y la reproducción en el agua.

Los hipopótamos abandonan el agua al anochecer para alimentarse tierra adentro, hasta 8 km, para alimentarse de pasto, su principal fuente de alimento. Pasan alrededor de 4 o 5 horas pastando y pueden consumir hasta 70 kg de pasto por noche. Como cualquier herbívoro, el hipopótamo consume muchas variedades de plantas si tiene la oportunidad, pero su dieta natural consiste de pasto en su gran mayoría y un consumo mínimo de plantas acuática. Se ha filmado a los hipopótamos comiendo carroña que se encuentre cerca del agua, también hay reportes de canibalismo y depredación. El estomago del hipopótamo no esta provisto para digerir carne, y cuando se presenta esta situación es por algún comportamiento aberrante o estrés nutricional.

La dieta del hipopótamo consiste principalmente de pasto terrestre, aunque pasan la mayor parte del tiempo en el agua. La mayoría de las veces defeca en el agua, creando depósitos de materia orgánica a lo largo del río. No se conoce muy bien la función de estos depósitos. Debido a su tamaño y su hábito de tomar el mismo camino para alimentarse, los hipopótamos pueden tener un impacto significativo en la tierra que recorren, debido a que impiden que crezca vegetación en la tierra y creando depresiones en el suelo. A lo largo de periodos prolongados, los hipopótamos pueden desviar el camino de pantanos o canales.

Respiración

Aunque es difícil de creer, los hipopótamos en realidad no pueden nadar. Cuando estan en aguas profundas, por lo regular se impulsan por medio de saltos al tocar el fondo. Se mueven a una velocidad aproximada de 8 km/h en el agua. Sin embargo, los hipopótamos jóvenes flotan y nadan para moverse. Los adultos salen a la superficie a respirar cada 4 o 6 minutos. Mientras que los jóvenes tienen que salir a respirar cada 2 o 3 minutos. El proceso de salir a la superficie y respirar es automático, lo que significa que aunque el hipopótamo esté dormido bajo el agua, éste levantará la cabeza y respirará, sin despertarse.

Grupos Sociales

Estudiar la interacción del macho y la hembra es un poco complicado ya que no hay características que a simple vista diferencien los sexos, por lo que las hembras y los machos jóvenes son casi indistinguibles en el campo. Aunque a los hipopótamos les gusta estar cerca unos de otros, no suelen formar lasos sociales excepto entre madres e hijas, y no son animales sociales.

Los hipopótamos son territoriales únicamente en el agua, donde un macho puede cuidar el estrecho de un río de unos 250 metros, y resguardar 10 hembras. Las pozas mas grandes pueden contener hasta 100 hipopótamos. La presencia de machos solteros es tolerada siempre y cuando estos se comporten de manera sumisa ante el macho dominante. Los territorios existen para establecer derechos de apareamientos. Dentro de las pozas los hipopótamos se agrupan por sexo, los solteros se juntan con solteros, las hembras con hembras y el macho dominante solo.

Los hipopótamos aparentemente se comunican de manera verbal, a través de gruñidos, también se cree que practican eco localización, pero el propósito de estas focalizaciones aún se desconoce. Los hipopótamos tienen la habilidad única de mantener la cabeza fuera del agua y emitir un sonido que viaja a través del agua y del aire, y otros de la especie van a responder ya sea que se encuentre bajo el agua o fuera de ella.
El hipopótamo puede alcanzar una velocidad en tierra de 30 km/h a 50 km/h, aunque solo por unos cientos de metros. También cuando dormitan a la orilla de los ríos, si son molestados por el hombre, demuestran ser menos lentos de lo que su mole hace suponer. En ocasiones se lanzan al agua desde una altura considerable. El hipopótamo suele vivir entre 40 y 50 años.

Reproducción

Las hembras alcanzan la madurez sexual a la edad de 5 o 6 años y tienen un periodo de gestación de 8 meses. Los machos la alcanzan a la edad de 7.5 años.

Estudios sobre el comportamiento sexual de los hipopótamos muestra que la mayoría de las concepciones ocurren al final de la época de mojada en el verano, mientras que los nacimientos ocurren al principio de la época mojada a finales del invierno.

El apareamiento ocurre en el agua con la hembra completamente sumergida casi todo el encuentro, mientras que su cabeza emerge periódicamente para respirar. Los hipopótamos son de los pocos mamíferos que dan a luz bajo el agua. Las crías de hipopótamos nacen bajo el agua, pesando entre 25 y 45 kg con una longitud promedio de 1.30 metros, la mayoría nada a la superficie para tomar su primer bocanada de aire. Las hembras típicamente dan a luz a una cría, aunque suelen nacer gemelos. Los jóvenes suelen descansar en la espalda de la madre cuando el agua es muy profunda para ellos. Si la hembra esta en el agua la cría nada bajo el agua para amamantarse, esto no evita que también se amamanten en tierra si la hembra sale del agua.

Agresión

Los hipopótamos son muy violentos y temperamentales. Los adultos suelen ser hostiles hacia los cocodrilos, que por lo regular viven en las mismas aguas que los hipopótamos. Esto es más visible si hay crías de hipopótamos alrededor. Los hipopótamos también son muy agresivos contra los humanos, y las estadísticas lo demuestran al ser la especie del hipopótamo la que mas muertes por ataque causa al año en África.

Para marcar su territorio, los hipopótamos giran su cola mientras defecan para distribuir su excremento en la mayor área posible.

Los hipopótamos raramente se matan entre ellos, incluso en retos territoriales. Usualmente un macho territorial y uno soltero dejaran de pelear cuando quede claro quien es el más fuerte. Cuando la población de hipopótamos crece o su hábitat se reduce, los machos, ocasiones, tratarán de matar a los infantes, y en ocasiones las hembras matan a los machos para proteger a sus crías, pero ningún comportamiento es común en situaciones normales.

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